Rick Prins van Gajes Headwear: ‘Fuck de beren op je weg!’

Geplaatst op 14 mei, 2019 om 2:26 | In de categorie:

Wat is er nu mooier dan van je hobby je werk maken? ‘Dan werk je geen enkele dag meer in de rest van je leven’, zo merkt Rick Prins, bedenker van Gajes Headwear, met een glimlach op. ‘Geweldig, toch?’

Hij kijkt uitdagend van onder de klep van zijn cap naar de ondernemers die tijdens de lunch van de netwerkclub Open Coffee Kampen voor hem als mystery guest zijn aangeschoven. Gajes. Streetwise. Zijn advies aan ondernemers die angst kennen: ‘fuck de beren op je weg. Ga ervoor!’ Dat deed hij ook. En met succes. Hij weet het nog heel goed. Het was 1988. Nederland werd voor de eerste ‘en ook voor de laatste’ keer Europees kampioen voetbal. Hij stapte New York Fashion binnen, werd geconfronteerd met een muur van caps en was vanaf dat moment verkocht. Toch duurde het nog heel veel jaren voordat hij zelf in deze business dook.

Facebook-marketing

‘Ik was geen hoogvlieger op school’, vertelt de ‘jongen’ van bijna 40 terwijl zijn ogen jongensachtig glinsteren. ‘Ik was vijftien, volgde de LTS, maar had geen idee wat ik later wilde worden. Wat kon ik?’ Hij wist vooral wat hij niet kon: schilderen, bouw, metaal; het lag hem allemaal niet zo. ‘De horeca, dat leek me wel wat…’ Uiteindelijk was hij, jaren later, zelfs franchisenemer van de Subway in Kampen, maar toch was ook dat niet waar zijn hart lag.

Uiteindelijk kwamen de caps opnieuw voorbij. Hij zocht iets ‘eigens’, iets wat nog nergens te krijgen was, dus besloot hij ze zelf maar te laten maken. ‘Her en der vroeg ik samples aan, maar het was het allemaal net niet’, vertelt hij. ‘Op Facebook vertelde ik van mijn zoektocht en hield mensen zo op de hoogte. Uiteindelijk vond ik wat ik zocht, liet tweehonderd caps maken en was binnen veertien dagen uitverkocht. Hé, dacht ik, daar zit handel in!’ Inmiddels worden er jaarlijks tienduizend caps van Gajes Headwear verkocht en verdient hij er een boterham mee. Geen dik belegde boterham, maar dat mag de pret niet drukken. ‘Ik doe wel iedere dag wat ik graag wil en hoeveel mensen kunnen dat zeggen?’

Niet modebewust

Had hij ervaring in de modewereld, zo wil een belangstellende ondernemer weten. ‘Totaal niet’, is het eerlijke antwoord. ‘Ik was ook helemaal niet modebewust bezig. Ik wilde gewoon een mooie cap. En andere mensen wilden die cap ook. Ik deed gewoon mijn ding.’ Apen en beren op de weg? Hij zag ze wel, maar wenste zich er niet door uit het veld te laten slaan. ‘Fuck it, dacht ik dan! Geef ze gewoon een schop. De rest komt vanzelf wel.’ Natuurlijk stelde hij zich wel doelen, en die werden, zoals dat gaat, ook steeds opnieuw bijgesteld. Of zijn bedrijf inmiddels veel verdient? ‘Nee, hoor, we hebben het echt niet over miljoenen.’ Hij kan ook nog steeds die felbegeerde Ferrari niet kopen.

‘Ik was natuurlijk al wel ondernemer, maar dit was een hele andere tak van sport. Ik moest echt alles zelf uitvinden. Moeilijk, maar ook wel weer heel erg tof.’ In ieder geval voelde het zo goed, zat er zoveel uitdaging in, dat hij zijn Subway-vestiging verkocht en zich volledig op Gajes Headwear besloot te focussen. ‘Wat er lastig aan is? De markt. Die is erg trend- en modegevoelig. Maar ook is het lastig communiceren met de Aziaten. Ze zeggen op al je vragen ‘ja’, ook als ze ‘nee’ bedoelen. Heel vervelend’, merkt hij met gevoel voor understatement op.

Gajes, ooit begonnen voor de lol, is inmiddels serious business. ‘Ik heb inmiddels ook een salesmanager als partner erbij.’ Naast eigen caps van het eigen merk Gajes, produceren ze ook veel voor zogenoemde ‘private labels’. Zoals voor de Nederlandse baseball bond. Die betrokken eerder de caps van New Era, maar besloten uiteindelijk Gajes in hun hart te sluiten en diens petten op hun hoofd te dragen. ‘We zijn hoofdsponsor (pun intended) van deze bond en haar spelers tot en met de spelen van 2022!’ Ook verzorgen ze voor Brunotti de Essence 2019 lijn.

Bekende Nederlanders

‘De eerste twee jaar deed ik dit nog met Subway ernaast, maar daarna besloot ik er vol gas tegenaan te gaan.’ Nadat ook een aantal bekende Nederlanders met petten van Gajes op werden gesignaleerd en gefotografeerd, liep het al snel storm. Iedereen wilde een cap van Gajes. Gajes was hot. Denk aan Johnny de Mol, voetballer Van der Meijden, maar ook André Hazes (die overigens al snel met een eigen cap kwam, volledig geïnspireerd op de caps van Gajes, waarmee de volkszanger bewees dat hij nog beter kon kopiëren dan de Chinezen, waarvan je een dergelijke actie juist zou verwachten…)

‘Of ik die bekende Nederlanders heb betaald voor het dragen van mijn caps voor de promotie? Nee, zeker niet. Influencers op social media willen vaak wel betaald krijgen en hebben verder niets met het merk. Dat willen we dus per definitie niet. Ze moeten ons merk ook echt tof vinden en het graag willen dragen. Anders liever niet!’ Hij noemt nog een paar rappers en zangers uit ‘het circuit’ die bij de aanwezige ondernemers totaal niet bekend zijn en laat het er dan maar bij.

‘We proberen heel erg de trends bij te houden en deze zoveel mogelijk voor te zijn. Want volgers zijn er al genoeg, waar Gajes juist graag de trend wil zetten.’ Ook zoekt hij naar het verbreden van zijn businessmodel. ‘Er zijn niet zo heel veel mensen die dagelijks een cap dragen’, weet hij. ‘Schoenen daarentegen, dragen we allemaal.’ Toch zijn schoenen nu nog een station te ver. Bovenkleding met opdrukken van Gajes is er inmiddels al wel te koop. Aan ons verkoopt hij niks. We zijn ook duidelijk niet zijn doelgroep en zullen waarschijnlijk nooit een cap van Gajes opzetten. Hooguit in de achtertuin om de zon uit onze ogen te houden, maar niet en plein public. Daarentegen hebben we vandaag wel van hem geleerd dat je moet gaan voor waar je in gelooft. ‘Echt! Fuck die beren!’

Tekst (C): Alex de Jong – Attest Communicatie